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冥王星:太阳系的“留级生”

来源:新华网 2017-08-08     

  冥王星距离太阳十分遥远,因此接收到的太阳光芒十分微弱,就算是面向太阳的地方温度也很低,大概在零下238℃~218℃之间。冥王星的直径仅2300公里,可是公转一周却需要248年。从冥王星被发现到现在,它只绕太阳转了三分之一圈。

  

  冥王星

  从行星到矮行星

  1930年2月18日,美国洛顾尔天文台年仅24岁的天文学家克莱德·汤博第一个发现了冥王星。在之后的很多年里,它一直与太阳系其他行星并称为“九大行星”。然而,在2006年8月24日布拉格国际天文学联合大会上,它却被“降级”为矮行星,这是为什么呢?

  在冥王星被发现初期,由于距离上太过遥远,人类对于它的了解还是很少,就算是通过大型的天文望远镜,也只能观察到一个小小的光点。天文学家只知道它绕太阳一周大概需要250年的时间,还错误以为它的体积比地球更大,因此被命名为大行星。然而,经过几十年的深入探索,天文学家发现它的直径其实只有2300公里,甚至没有月球那么大,等人类真正确认冥王星的大小之后,“冥王星是大行星”已经被大多数人接受,并且被写进了教科书。

  在2006年的国际天文联合会上,天文学家们对于行星下了全新的定义,其标准也更加严格了。为此,国际天文联合会做出重大的决定,将冥王星归纳为矮行星,从大行星中做出“降级”处理。这样,太阳系就只剩下八大行星,而不再是原来的九大行星了。

  

  天文学家克莱德·汤博

  冥王星和冥卫一的“双星系统”

  冥王星拥有5颗天然卫星,其中个头最大的卫星是冥卫一,它的直径约有1200千米,超过了冥王星直径的一半,质量是冥王星的十分之一。

  冥王星与冥卫一的距离约为19740千米,相当于地球与月球距离的二十分之一。冥卫一环绕冥王星公转一圈的时间为6天9小时17分,这正好和冥王星的自转周期是一样的。而且还有另外一个“巧合”,那就是冥卫一的公转轨道正好与冥王星的赤道平面相互重合,这就是使得冥卫一永远都固定在冥王星赤道上空的某一点,既不会下落也不会上升,就像地球赤道上空的同步人造卫星一样。在整个太阳系中,像冥卫一这样的天体同步卫星是绝无仅有的,而且冥卫一总是以同一面对着冥王星,就像两个人“面对面”地跳舞一样,谁也看不到谁的后脑勺,这在整个太阳系中也是独一无二的。

  无论从哪一方面来看冥卫一,它都和冥王星相差无几,因此它们看起来并不像“行星与卫星”的关系,而更像兄弟一样的“双行星系统”。当然,现在我们只能说它们是“双矮行星系统”了。

  

  冥王星的一些山顶上也覆盖着皑皑白雪

  冥王星的皑皑“雪山”

  2016年3月4日,美国航天局发射的“新视野号”探测器发现了冥王星上的奇异景象——在冥王星上也存在一些高山,而在高山的峰顶,居然也覆盖着皑皑的“白雪”。

  天文学家指出,在冥王星的一个深色区域中,有一条绵延420千米的巨大山脉,山顶上可以明显看到充满了异星风情的冰雪奇景。这些“冰雪”是如何形成的呢?原来,冥王星的大气中含有大量的甲烷,它们冷凝后会降落在山顶,从而变成皑皑的“冰雪”。而这些物质只出现在高大山脉的峰顶,说明甲烷会像地球大气中的水那样,会在纬度较高的地区结成“冰雪”。不过,发现冥王星上的山脉及“冰雪”,也让天文学家感到十分惊讶。

  

  本作品为“科普中国-科学原理一点通”原创 转载时务请注明出处

  作者: 科学原理一点通