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水上飞机史:人类制造“插上翅膀的船”

来源:科普中国网 2017-07-17     什刹海水师提督

  1903年莱特兄弟开启了人类的航空史,而在莱特兄弟逐梦蓝天的同时,另一群人正常试着给船插上翅膀。

  十九世纪末,奥匈帝国(1918年一战结束后解体)的航空先驱威廉·克莱斯(Wilhelm Kress)制造出了一架具有水上飞机特征的飞行器。它由一对铝制浮筒,三个巨大的单翼以及一台30马力的内燃机组成。并成功的进行了多次水面滑行试验,但是迫于当时的技术条件,直到这艘“插上翅膀的船”在1901年10月3日的试验中损毁也没能飞上蓝天。

  

  威廉·克莱斯设计制造的水上飞机(Drachenflieger),据克莱斯的计算这架飞机飞不起来的原因

  直到1910年法国马赛的年轻人亨利·法布尔(Henri Fabre) 驾驶自己设计的飞机在法国马赛的海面上实现了起飞和降落。虽然这次飞行没有给我们留下足够多的文字记录,但是从图片中我们不难看出,法布尔驾驶的水上飞机并没有宽大的船体,在结构上更像是一架地面起降的飞机装上了几组为水上起降增加的浮筒。但是不可否认在这次飞行之后,浩瀚的大海必将成为人类天然的机场。

  

  1910年3月28日,亨利·法布尔驾驶飞机起飞前以及飞行中的影像

  与大多数发明一样,水上飞机在诞生之初同样被运用在了军事上。不过它的入列服役却充满了机缘巧合。在法布尔驾驶飞机完成第一次水上起降之前,报纸上一份不起眼的报道,让美国人感到了不安。德国人准备让一架携带邮件的飞机,从一艘由德国汉堡驶往美国纽约的邮船上起飞,以加快向纽约投递邮件的速度。一则看似平常的报道,美国海军高层却感受到了危机。和平时期飞机可以从船上起飞运输邮件,那么战时船上起飞的飞机或许会携带致命的炸弹。于是美国海军钦点了华盛顿·钱伯斯上校为美国海军航空发展计划总负责人。

  

  美国海军航空兵之父格伦·寇蒂斯(左)与时任美国海军物资局局长助理的华盛顿·钱伯斯

  人员定下了,但是美国海军却没有给钱伯斯以及航空队项目拨款。不过幸运的是,1909年钱伯斯上校遇到了寇蒂斯(此人后被誉为“美国海军航空兵之父”)。此后寇蒂斯提供了自己设计制造的飞机,钱伯斯则以海军上校的身份协调海军资源。终于在1910年至1911年间完成了飞机在军舰上的起降,并于1911年2月完成了水上的起降。在这一系列的成果面前,美国海军宣布拨款25000美元用于组建新成立的海军航空部队。在拿到拨款后的1911年5月,美国海军航空部队以4400美元的单价购买了三架寇蒂斯E-8-75型飞机(美国海军编号:A-1),同时聘请莱特兄弟以及寇蒂斯为四名美国海军军官进行飞行培训。

  

  寇蒂斯A-1型飞机,作为世界上最早的一架固定翼飞机,它既可以在水面起降,同样也可以在陆地起降

  说到这里大家或许都发现了,直到美国海军对飞机这一新生事物产生兴趣,并决定立项发展海军航空部队。飞机都未能成功在水面上完成起降,甚至在世界上第一支拥有飞机的海军航空部队——美国海军航空队(最早的海军航空部队是1909年装备硬式飞艇的英国皇家海军)发展的萌芽阶段,是在尝试将飞机的起降跑道从地面搬上船。但是高昂的价格以及并不算出类拔萃的性能(相比英国海军的空艇,飞机的留空时间短且载重有限),使得世界上第一架军用水上飞机就这样阴差阳错的诞生了。